Evaluando la validez externa de un estudio

La validez interna de un estudio se refiere al grado en que sus resultados son válidos (libres de errores sistemáticos y factores de confusión) para la población que realmente ha sido estudiada.

Validez externa (ingl: external validity o generalizability) es la capacidad de extrapolación de los resultados de un estudio concreto a poblaciones diferentes a las evaluadas, o a entornos con distintas condiciones, o con otras circunstancias (normalmente a las situaciones asistenciales habituales en la práctica clínica), o su generalización a poblaciones más amplias.

Siempre es un paso difícil, aunque extremadamente importante, de la lectura crítica de la literatura médica. No es una tarea mecánica que se derive simplemente de un solo estudio o de una prueba estadística, sino que requiere un juicio de valor, es especulativo, y es el fin último de la ciencia: plantear formulaciones universales sobre cómo funciona la naturaleza.

A efectos prácticos, en una lectura crítica nos podríamos cuestionar: ¿Estos resultados obtenidos en mi muestra ¿son un reflejo fiel de lo que ocurre en la población general? o, lo que es lo mismo, si hubiera estudiado toda la población, ¿hubiera obtenido los mismos resultados que en esta muestra?

 

validesa
Métodos de investigación clínica y epidemiológica . Argimon Pallas

Algunos de los factores que hay que considerar en el proceso de extrapolación son:

  • Validez interna

Primera condición o prerrequisito para que los resultados de un estudio puedan ser generalizados.

  • Orientación explicativa o pragmática del estudio

Orientación explicativa => dificulta la la validez externa

Las exclusiones que se producen antes de la asignación aleatoria (número y características) son importantes para poder valorar su impacto sobre la generalización de los resultados. Lo mismo ocurre con los criterios de selección de participantes. Cuando estos criterios, de inclusión y exclusión son muy estrictos, la muestra será muy homogénea, lo que aumenta la validez interna del estudio, pero que, al alejar la población de estudio de la diana, disminuye la validez externa. También, a mayor control de las condiciones de investigación (p.ej. pautas de tratamiento muy rígidas, distintas a las usadas en la prácica clínica), mayor dificultad en extrapolar los resultados a la practica clínica habitual.

Orientación pragmática => facilita la validez externa

Criterios de selección (inclusión y exclusión) poco estrictos: se tiende a obtener muestras de sujetos de características más similares a las de los sujetos visitados en la práctica habitual y, por tanto, los resultados son más fácilmente extrapolables, pero con el inconveniente de que la población estudiada es más heterogénea y, por tanto, es más difícil detectar un efecto, a la vez que se quiere un mayor número de sujetos y/o tiempo de seguimiento para contrarrestar esta mayor variabilidad.

  • Magnitud del efecto observado

Si es de escasa magnitud, es más probable que no se reproduzca en otras poblaciones.

  • Consistencia de resultados entre diferentes estudios  

Cuando hipótesis similares, estudiadas en poblaciones algo distintas y en otros ámbitos y áreas geográficas, dan los mismos resultados, es más probable que las conclusiones sean generalizables.

  • Plausibilidad biológica

Las conclusiones de un estudio seran generalizables si el mecanismo fisiopatológico por el que se produce el efecto se cumple también en poblaciones de diferentes características.

 

BIBLIOGRAFÍA

Métodos de investigación clínica y epidemiológica (3.a ed). Argimon Pallas JM, Jiménez Villa J. Elsevier España; 2004. 400 págs. ISBN: 84-8174-709-2

Epidemiología y metodología aplicada a la Pediatría (V): sesgos. García Marcos, J. Guillén Pérez, G. Orejas Rodríguez-Arango. An Esp Pediatr 1999; 50:519-524 Texto completo

 

Xavier Basurto, 1 de mayo de 2016

xbasurto@girtual.com

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